恐竜の生きた時代と恐竜絶滅の謎に迫ってみる!



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地球の歴史で見ると長い時代を独占した恐竜は 突如、地球上から姿を消したといわれている。

今回はその地球で起きた大事件「恐竜絶滅の謎」に迫っていきます。

■恐竜の生きた時代

地質年代は「古生代」「中生代」「新生代」の三つに分けられ、
今回の調査では「中生代」が中心となる。

中生代はさらに「三畳紀」「ジュラ紀」「白亜紀」に分けられる。

それぞれをみていきましょう。
 

■三畳紀
三畳紀にはほとんどの大陸が一つにまとまっており、
「超大陸パンゲア」 と呼ばれていた。

そして、このような環境の中で恐竜は三畳紀後半(約2億3000年前)に出現。
 

■ジュラ紀
ジュラ紀には恐竜が巨大化し、よく知られている首長竜や翼竜も繁栄していた。
また、ジュラ紀の後期には「超大陸パンゲア」は「ローラシア大陸」と「ゴンドワナ大陸」に分裂した。
 

■白亜紀
白亜紀には恐竜はさらに多種多様な進化を遂げた。
また、裸子植物に代わり、被子植物が広がり始めた時代でもあり、大陸はさらに分裂をしていた。
 

■恐竜の姿

地質年代を理解して頂いたところで、次は恐竜の姿を想像していただこう。

恐竜図鑑などの書籍を見ていただくとお分かりになると思うが、
色は執筆された時代などにより異なっている。

色はカラフルな物から地味な色まで様々ですが、
これは創造によるものがほとんどとのこと。

最近になって分かったことは一部の恐竜には 羽毛があったという事実だ。
これは次々に証拠が出てきている。

しかし、羽毛の目的は「空を飛ぶ」ためでなく、
あくまで「保温目的」だったようです。

また、化石に残された心臓から
それは鳥類や哺乳類に似ていることが明らかになってきています。

そのため、恐竜は冷血動物(変温動物)ではなく
温血動物(恒温動物)であるという説が近年では有力に。
 

■恐竜絶滅の理由

恐竜絶滅の理由については様々な研究家がその謎に挑戦してきたが、
未だに完璧な説は存在していない。

しかし、一般に受け入れられるほど説得力がある有力な説は存在する。
それが「隕石衝突説」

では、次に謎の発端を紹介する。

隕石の衝突が絶滅の原因?

恐竜絶滅の謎は6500万年前に恐竜が突如絶滅したことに始まる。

白亜紀と第三紀(新生代)の間には「K-T境界層」が存在する。
そしてこの境界層にはレアメタルであるイリジウムが含まれていたのだ。

それは地球上では火山などが起きた場合に地上に出てくる場合もあるが、
他の隕石・小惑星がもたらす(地球に衝突する)場合が多い。

しかも、この「K-T境界層」に含まれるイリジウムは世界各地で濃度の差はあるが、各地の地層に含まれている。

そのため「隕石が地球に衝突した」という説が有力だと考えられているのだそう。

研究報告によるとこれほどのイリジウムが世界各地に積もるには
少なくとも数回、十数年周期で衝突しなければならないといわれている。

また、それほどの影響を与えるには大きさが直径10キロ以上必要であるとされている。

直径10キロ以上の隕石が衝突した場合には
直径100キロ以上・深さ20キロ以上のクレーターが形成される。

一見、隕石衝突説は非の打ち所の無い完璧な説だと感じる。
しかし、幾つか問題も存在するのだ。

まず、偶然、それほど近い周期で地球に巨大な隕石が衝突する可能性が低いということ。

現在でも毎日小型の隕石は地球に衝突しているが、
その大半は大気圏で燃え尽きてしまう。

また、最近の研究で明らかになったのは6500万年前に恐竜は絶滅したものの、
それ以前から個体数が減少していたという事実だ

また、隕石衝突説の条件となっていたのは
「恐竜の体表はウロコ」という説が有力だった頃だ。

しかし、先ほど述べたとおり恐竜(少なくとも幾つかのグループ)は
羽毛(体毛)が生えていたということが分かっている。

そのため、「隕石衝突により起きた一時的(十年程度)の
温度低下に 耐えられたのではないか」という意見も聞こえるようになってきた。

また、恐竜は個体数を減らしながらも歴史上数回起きた氷河期にも耐えている。

さらに、気温の低下が絶滅の直接的な原因ならば、
爬虫類なども深刻なダメージを受けているはずである。

海洋についても同様で、気温の変化に弱い珊瑚は 現在も残っている。

辟。鬘契min

■おわりに

隕石衝突から起こる温度変化が原因で絶滅してしまったのか?
それとも、他の原因で絶滅してしまったのか?

その理由はまだ明確には解明されていないようです。

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